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Nous venons de dépasser le seuil de 5000 exoplanètes découvertes

5 000 exoplanètes confirmées dans notre galaxie jusqu'à présent incluent une variété de types - certains qui sont similaires aux planètes de notre système solaire, d'autres très différents. Parmi celles-ci se trouvent une variété mystérieuse connue sous le nom de «super-Terres» car elles sont plus grandes que notre monde et peut-être rocheuses. Crédit : NASA/JPL-Caltech

Le nombre d’exoplanètes confirmées vient de dépasser la barre des 5 000, ce qui représente un voyage de découverte de 30 ans mené par les télescopes spatiaux de la NASA, des télescopes terrestres et des télescopes spatiaux. La première exoplanète fut découverte le 6 octobre 1995 par Christophe Colomb avec l’observatoire de Saint Michel dans les Alpes de Hautes Provence en France !

Il n’y a pas si longtemps, nous vivions dans un univers avec seulement un petit nombre de planètes connues, toutes en orbite autour de notre Soleil. Mais une nouvelle série de découvertes marque un point culminant scientifique : plus de 5 000 planètes sont maintenant confirmées pour exister au-delà de notre système solaire.

L’odomètre planétaire a tourné le 21 mars 2022, avec le dernier lot de 65 exoplanètes – des planètes en dehors de notre famille solaire immédiate – ajoutées aux archives d’exoplanètes de la NASA. Les archives enregistrent les découvertes d’exoplanètes qui apparaissent dans des articles scientifiques évalués par des pairs et qui ont été confirmées à l’aide de plusieurs méthodes de détection ou par des techniques analytiques.

Les plus de 5 000 planètes découvertes à ce jour comprennent de petits mondes rocheux comme la Terre, des géantes gazeuses plusieurs fois plus grandes que Jupiter et des «Jupiters chauds» en orbites extrêmement proches autour de leurs étoiles. Il existe des « super-Terres », qui sont des mondes rocheux plus grands que le nôtre, et des « mini-Neptunes », des versions plus petites de Neptune de notre système. Ajoutez au mélange des planètes en orbite autour de deux étoiles à la fois et des planètes en orbite obstinée autour des restes effondrés d’étoiles mortes.

« Ce n’est pas qu’un chiffre », a déclaré Jessie Christiansen, responsable scientifique des archives et chercheuse au NASA Exoplanet Science Institute à Caltech à Pasadena. « Chacun d’eux est un nouveau monde, une toute nouvelle planète. Je suis enthousiasmé par ces mondes parce que nous ne savons rien d’eux.

Nous savons ceci : notre galaxie contient probablement des centaines de milliards de ces planètes. Le battement de tambour régulier de la découverte a commencé en 1992 avec de nouveaux mondes étranges en orbite autour d’une étoile encore plus étrange. C’était un type d’étoile à neutrons connue sous le nom de pulsar, un cadavre stellaire en rotation rapide qui pulse avec des rafales de millisecondes de rayonnement brûlant. La mesure de légers changements dans la synchronisation des impulsions a permis aux scientifiques de révéler des planètes en orbite autour du pulsar.

Trouver seulement trois planètes autour de cette étoile en rotation a essentiellement ouvert les vannes, a déclaré Alexander Wolszczan, l’auteur principal de l’article qui, il y a 30 ans, a dévoilé les premières planètes à être confirmées en dehors de notre système solaire.

« Si vous pouvez trouver des planètes autour d’une étoile à neutrons, les planètes doivent être pratiquement partout », a déclaré Wolszczan. « Le processus de production de la planète doit être très robuste. »

Wolszczan, qui cherche toujours des exoplanètes en tant que professeur à Penn State, dit que nous ouvrons une ère de découverte qui ira au-delà du simple ajout de nouvelles planètes à la liste. Le Transiting Exoplanet Survey Satellite ( TESS ), lancé en 2018, continue de faire de nouvelles découvertes d’exoplanètes. Mais bientôt, de puissants télescopes de nouvelle génération et leurs instruments très sensibles, à commencer par le télescope spatial James Webb récemment lancé , capteront la lumière des atmosphères des exoplanètes, lisant quels gaz sont présents pour potentiellement identifier les signes révélateurs de conditions habitables.

Le télescope spatial romain Nancy Grace, dont le lancement est prévu en 2027, fera de nouvelles découvertes d’exoplanètes en utilisant diverses méthodes. La mission ARIEL de l’ESA (Agence Spatiale Européenne), lancée en 2029, observera les atmosphères des exoplanètes ; une technologie de la NASA à bord, appelée CASE, aidera à se concentrer sur les nuages ​​​​et les brumes exoplanétaires.

« À mon avis, il est inévitable que nous trouvions une sorte de vie quelque part – très probablement d’une sorte primitive », a déclaré Wolszczan. Le lien étroit entre la chimie de la vie sur Terre et la chimie trouvée dans tout l’univers, ainsi que la détection de molécules organiques répandues, suggère que la détection de la vie elle-même n’est qu’une question de temps, a-t-il ajouté.

Comment trouver d’autres mondes

L’image n’a pas toujours l’air si brillante. La première planète détectée autour d’une étoile semblable au Soleil, en 1995, s’est avérée être un Jupiter chaud : une géante gazeuse d’environ la moitié de la masse de notre propre Jupiter sur une orbite extrêmement proche de quatre jours autour de son étoile. En d’autres termes, une année sur cette planète ne dure que quatre jours.

D’autres planètes de ce type sont apparues dans les données des télescopes au sol une fois que les astronomes ont appris à les reconnaître – d’abord des dizaines, puis des centaines. Ils ont été trouvés en utilisant la méthode « wobble »: suivre de légers mouvements de va-et-vient d’une étoile, causés par des remorqueurs gravitationnels provenant de planètes en orbite. Mais encore, rien ne semblait susceptible d’être habitable.

Trouver de petits mondes rocheux plus semblables au nôtre a nécessité le prochain grand pas en avant dans la technologie de chasse aux exoplanètes : la méthode du « transit ». L’astronome William Borucki a eu l’idée de fixer des détecteurs de lumière extrêmement sensibles à un télescope, puis de le lancer dans l’espace. Le télescope regarderait pendant des années un champ de plus de 170 000 étoiles, recherchant de minuscules creux dans la lumière des étoiles lorsqu’une planète croisait le visage d’une étoile.

Cette idée a été réalisée dans le télescope spatial Kepler.

Borucki, chercheur principal de la mission Kepler, aujourd’hui à la retraite, affirme que son lancement en 2009 a ouvert une nouvelle fenêtre sur l’univers.

« Je ressens un réel sentiment de satisfaction et vraiment d’admiration devant ce qui se passe », a-t-il déclaré. « Aucun d’entre nous ne s’attendait à cette énorme variété de systèmes planétaires et d’étoiles. C’est tout simplement incroyable.

5 000 exoplanètes confirmées dans notre galaxie jusqu’à présent incluent une variété de types – certains qui sont similaires aux planètes de notre système solaire, d’autres très différents. Parmi celles-ci se trouvent une variété mystérieuse connue sous le nom de «super-Terres» car elles sont plus grandes que notre monde et peut-être rocheuses. Crédit : NASA/JPL-Caltech

Adaptation Terra Projects

Source : https://www.jpl.nasa.gov/

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