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Les premières migrations humaines vers les Amériques sont liées au changement climatique

Une illustration scientifique du camp Upward Sun River dans ce qui est maintenant l'Alaska intérieur. (Illustration par Eric S. Carlson en collaboration avec Ben A. Potter)

Des chercheurs ont identifié deux périodes où les conditions glaciaires et océaniques auraient été favorables à une migration humaine précoce de l’Asie vers l’Amérique du Nord à la fin de la dernière période glaciaire, selon un nouvel article publié aujourd’hui dans les Proceedings of the National Academy of Sciences.

Les résultats s’alignent sur un ensemble croissant de preuves selon lesquelles la voie la plus probable pour les premiers Américains était une route côtière du Pacifique qui était utilisée avant que les grandes couches de glace couvrant une grande partie du Canada et de certaines parties des États-Unis actuels ne commencent à se retirer.

À l’aide de la modélisation océanique et de données provenant de carottes de sédiments prélevées dans le nord-est de l’océan Pacifique, les chercheurs ont découvert deux intervalles climatiques distincts où une combinaison de glace de mer hivernale et de conditions estivales sans glace aurait probablement facilité la migration vers le sud vers la fin de la dernière période glaciaire, a déclaré Alan Mix, océanographe et paléoclimatologue à l’Oregon State University et coauteur de l’article.

« Nos recherches indiquent que pendant la dernière période glaciaire, la glace le long de la côte ouest de l’Amérique du Nord, de Seattle à l’Alaska, a beaucoup bougé », a déclaré Mix, professeur au College of Earth, Ocean, and Atmospheric Sciences de l’OSU. « Étonnamment, il y a eu des périodes où la glace n’a pas bloqué le chemin pour ces premiers habitants. En fait, une certaine quantité de glace pourrait avoir facilité la migration. »

L’auteur principal de l’article est Summer Praetorius, une géologue de recherche à l’U.S. Geological Survey qui a obtenu son doctorat à l’Oregon State. Praetorius et Mix ont travaillé ensemble sur plusieurs projets utilisant des données climatiques provenant de carottes de sédiments.

Les premiers Américains occupaient une partie de la Béringie, une masse terrestre située dans l’actuel détroit de Béring qui créait un pont entre l’Asie et l’Amérique du Nord. La question de savoir quand et comment les premiers peuples se sont déplacés vers le sud des Amériques à partir de là est une question que les chercheurs explorent depuis des décennies.

La plupart des preuves de la présence des premiers peuples sur le continent américain datent de moins de 13 000 ans et pourraient avoir été laissées après le réchauffement du climat et le retrait de la calotte glaciaire de plusieurs kilomètres d’épaisseur. Ces preuves ont conduit à une théorie selon laquelle les Amériques ont été peuplées par un couloir intérieur qui s’est ouvert lorsque la calotte glaciaire a commencé à se retirer.

Simulations des courants océaniques dans le Pacifique Nord-Est dans différentes conditions climatiques et de niveau de la mer : État climatique moderne (A), état climatique du LGM, avec un niveau de la mer de -120 m sous le niveau moderne (B), conditions limites du LGM avec un flux d’eau douce accru (C), et niveau de la mer intermédiaire (-75 m), comme cela aurait été le cas au milieu de la période déglaciaire (D). La vitesse annuelle moyenne de l’océan de surface montre un renforcement du courant cyclonique de l’Alaska pendant le LGM par rapport aux conditions modernes, ainsi qu’une contraction de la zone de plateau sur laquelle le CAC s’écoule. Les courants de bord s’écoulent dans une direction cyclonique (sens inverse des aiguilles d’une montre). Crédit : Proceedings of the National Academy of Sciences (2023). DOI : 10.1073/pnas.2208738120

Mais des preuves plus récentes, notamment la découverte de pointes de projectiles vieilles de 15 700 ans par l’anthropologue Loren Davis, de l’État de l’Oregon, indiquent que les populations ont commencé à arriver sur le continent américain bien avant l’ouverture du corridor intérieur libre de glace.

« Les preuves croissantes de l’arrivée de l’homme avant l’ouverture du corridor libre de glace font de la route côtière la voie d’accès la plus probable à l’Amérique du Nord », a déclaré Praetorius. « Nous voulions essayer de comprendre comment le changement climatique régional a affecté la viabilité de la route côtière à différentes époques. Par exemple, comprendre où et quand la glace de mer s’est formée dans le golfe d’Alaska a des implications sur la façon dont les gens pouvaient se déplacer le long de la côte – que ce soit à pied ou en bateau. »

Un modèle océanique à haute résolution utilisé par le co-auteur de l’étude, Alan Condron, de la Woods Hole Oceanographic Institution, dans le Massachusetts, indique que lorsque la glace des bords de la calotte glaciaire de la Cordillère a commencé à se retirer, elle a drainé beaucoup d’eau douce dans l’océan. Cette eau de fonte a accéléré les courants océaniques se déplaçant vers le nord, ce qui aurait rendu plus difficile la navigation vers le sud le long de la côte, entre les zones de terre ferme.

Les carottes de sédiments, qui fournissent aux chercheurs des informations importantes sur l’évolution des conditions océaniques et planétaires sur de longues périodes, ont révélé la présence de glace de mer à des intervalles clés qui auraient pu permettre les déplacements à pied.

Les carottes de sédiments, prélevées dans le golfe d’Alaska, contenaient des traces moléculaires des restes d’algues qui poussaient autour de la glace de mer le long du littoral. Dans deux intervalles, de 22 000 à 24 500 ans et de 14 800 à 16 400 ans, la glace de mer était présente en hiver alors que l’été se réchauffait, ce qui aurait pu permettre aux premiers Américains de se déplacer le long de la côte, selon les chercheurs.

« La glace de mer est relativement plate et assez stable lorsqu’elle est collée au rivage, on peut donc marcher sur la glace et chasser les phoques pour survivre pendant l’hiver », a déclaré Praetorius. « Il semble possible que la glace de mer ait pu faciliter les déplacements, plutôt que de les entraver, en offrant une surface plus praticable que le chemin dangereux des glaciers crevassés ou en pagayant contre les forts courants océaniques. »

Adaptation Terra Projects

Source : https://phys.org/

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