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L’Antarctique est la plus grande région volcanique du monde

les scientifiques ont découvert 91 volcans sous la glace antarctique. Photo de Colin Monteath / Hedgehog House / Minden Pictures via Getty Images

En août 2017, des scientifiques ont découvert 91 volcans sous la calotte glaciaire antarctique, le plus haut étant aussi haut que la montagne Eiger des Alpes Suisses, qui culmine à près de 4000 mètres. Ceci s’ajoute aux 47 volcans sous-glaciaires déjà connus en Antarctique.

Cela en fait la plus grande région volcanique de la Terre et elle est cachée à 2 km sous la surface de la vaste calotte glaciaire qui couvre l’ouest de l’Antarctique.

En d’autres termes, le plus haut de ces volcans récemment découverts mesure plus de trois kilomètres de haut!

Les pointes de certains des volcans se trouvent en fait au-dessus de la glace et ont été repérées par des explorateurs polaires au cours du siècle dernier.

Les géologues disent que cette immense région est susceptible d’éclipser celle de la crête volcanique de l’Afrique de l’Est, actuellement considérée comme ayant la concentration de volcans la plus dense au monde.

L’activité volcanique de cette région pourrait avoir des conséquences inquiétantes, préviennent-ils. « Si l’un de ces volcans devait entrer en éruption, il pourrait déstabiliser davantage les calottes glaciaires de l’ouest de l’Antarctique », a déclaré Robert Bingham expert des glaciers, l’un des auteurs de l’article. « Tout ce qui provoque la fonte de la glace – ce qu’une éruption ferait certainement – est susceptible d’accélérer l’écoulement de la glace dans la mer.  »

Combien de volcans se trouvent sous la glace de l’Antarctique?
Max Van Wyk de Vries a analysé les mesures effectuées par des relevés antérieurs à l’aide d’un radar sondant sous la glace, puis a comparé les résultats avec les enregistrements de satellites, de bases de données et les informations géologiques provenant d’autres relevés aériens. Essentiellement, il cherchait des preuves de cônes volcaniques sous la glace.

Ces volcans récemment découverts sont tous recouverts de glace, qui se trouvent parfois sous plus de 4 km d’épaisseur dans la région. Ces volcans actifs sont concentrés dans le système du rift antarctique ouest, qui s’étend sur 3 500 km de la banquise antarctique de Ross à la péninsule antarctique.

« Nous avons été étonnés… Nous ne nous attendions pas à trouver dans un aussi grand nombre…. Nous soupçonnons également qu’il y en ait encore plus sur le fond de la mer sous la banquise de Ross, de sorte que je pense qu’il est très probable que cette région se révèle être la région de volcans la plus dense du monde, plus grande même que l’Afrique de l’Est, où se concentrent les monts Nyiragongo, Kilimandjaro, Longonot et tous les autres volcans actifs.  »

La découverte est particulièrement importante car si la chaleur de ces volcans devait faire fondre la glace, les écoulements d’eau de fonte dans l’océan Antarctique pourraient déclencher une élévation du niveau de la mer.

« Nous ne savons tout simplement pas à quel point ces volcans ont été actifs dans le passé », a déclaré Bingham. « C’est quelque chose que nous devons déterminer le plus rapidement possible.  »

Si quelques-uns de ces bébés venaient à exploser, nous pourrions envisager une fonte de la glace beaucoup plus importante.

Prochaine étape: L’équipe prévoit de mener d’autres études sur l’activité volcanique et ses effets sur la croissance ou la décomposition de la calotte glaciaire.

Adaptation Terra Projects

Sources : https://strangesounds.org/ / https://www.pbs.org/

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