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Les tempêtes solaires destructrices frappent généralement la Terre tous les 25 ans environ, selon les scientifiques

Selon une nouvelle étude, les tempêtes solaires suffisamment puissantes pour faire des ravages sur des équipements électroniques frappent la Terre tous les 25 ans. Et des tempêtes moins puissantes – mais toujours dangereuses – se produisent tous les trois ans environ.

Cette conclusion provient d’une équipe de scientifiques de l’Université de Warwick et du British Antarctic Survey.

Ces fortes tempêtes peuvent perturber les équipements électroniques, notamment les équipements de communication, les équipements aéronautiques, les réseaux électriques et les satellites.

L’équipe identifie deux types de fortes tempêtes magnétiques: les «super grandes tempêtes» sont les plus puissantes et se produisent tous les 25 ans en moyenne. Les «super tempêtes violentes», plus faibles mais toujours dangereuses, se produisent en moyenne tous les trois ans.

Le nouvel article présentant ces résultats s’intitule « Utilisation de l’indice aa au cours des 14 derniers cycles solaires pour caractériser une activité géomagnétique extrême ». Il est publié dans la revue Geophysical Research Letters. L’auteur principal est le Dr SC Chapman de l’Université de Warwick.

Les tempêtes solaires sont également appelées tempêtes géomagnétiques. Elles sont causées par des perturbations du Soleil qui envoient des particules chargées dans l’espace. Lorsque ces particules frappent la magnétosphère terrestre, elles provoquent la tempête.

Les particules peuvent provenir d’éjections de masse coronale (CME), de régions d’interaction co-tournantes (CIR) et de trous coronaux qui émettent un flux de vent solaire à grande vitesse qui peut voyager deux fois plus vite que le vent solaire normal.

La tempête géomagnétique la plus célèbre est l’événement Carrington de 1859. L’événement Carrington est également la tempête géomagnétique la plus puissante jamais enregistrée. Cette tempête a détruit certains systèmes télégraphiques dans différentes parties du monde, déclenché des incendies et même choqué certains opérateurs télégraphiques.

Plus récemment, une tempête de 1989 au Québec a perturbé le système de distribution d’électricité et créé de puissantes aurores qui ont été vues aussi au sud que l’État du Texas.

Les tempêtes solaires posent un risque croissant à mesure que notre monde est de plus en plus dépendant de l’électronique. Pas seulement nos systèmes de distribution d’énergie, mais aussi nos systèmes de communication à l’échelle mondiale.

Nos satellites sont peut-être les plus vulnérables et la société moderne compte sur eux plus que de nombreuses personnes ne le pensent. Il a été calculé qu’une tempête aussi puissante que l’événement de Carrington, si elle se produisait aujourd’hui, causerait des milliards, voire des billions de dollars de dégâts.

Les scientifiques sont intéressés par ces tempêtes en raison de la nécessité de les prévoir. Ce nouveau document est basé sur des données du champ magnétique remontant à 150 ans. 

Dans un communiqué de presse, l’auteure principale, la professeure Sandra Chapman, du Centre for Fusion, Space and Astrophysics de l’Université de Warwick, a déclaré: « Ces super-tempêtes sont des événements rares, mais l’estimation de leurs chances de se reproduire est un élément important de planifier pour atténuer ces effets. Il est nécessaire et essentiel de protéger les infrastructures nationales.  »

Dans leur article, les auteurs montrent que de «graves» tempêtes magnétiques  se sont produites au cours de 42 des 150 dernières années, soit environ tous les trois ans. Les «grandes» super tempêtes les plus puissantes se sont produites 6 fois sur 150 ans, soit environ tous les 25 ans. Habituellement, ces tempêtes ne durent que quelques jours, mais elles peuvent être très perturbatrices pour les technologies modernes.

Les super-tempêtes peuvent provoquer des coupures de courant, perturber ou endommager les satellites, perturber l’aviation et provoquer une perte temporaire des signaux GPS et des communications radio. (Le GPS n’est pas uniquement utiliser pour la navigation. Croyez-le ou non, le système bancaire moderne s’appuie fortement sur le GPS pour synchroniser les transactions financières.)

« Cette recherche propose une nouvelle méthode pour aborder les données historiques, afin de fournir une meilleure perspective des chances d’occurrence de super-tempêtes et de l’activité de super-tempête que nous verrons probablement à l’avenir », a déclaré Chapman.

L’événement Carrington ne faisait pas partie de l’étude, car les données examinées par les chercheurs ne remontent pas si loin. Leurs données du champ magnétique proviennent des extrémités opposées de la Terre, de stations au Royaume-Uni et en Australie. Il couvre les 14 derniers cycles solaires, remontant bien avant l’ère spatiale.

Leur analyse montre que les super tempêtes aussi puissantes que l’événement Carrington peuvent être plus courantes que prévu et qu’elles peuvent survenir à tout moment, et il n’y a que très peu d’avertissements.

Le professeur Richard Horne, qui dirige la météorologie spatiale au British Antarctic Survey, a déclaré: « Nos recherches montrent qu’une super-tempête peut se produire plus souvent que nous le pensions. Ne vous laissez pas induire en erreur par les statistiques, cela peut arriver à tout moment, nous ne savons pas quand, et maintenant nous ne pouvons pas la prédire.  »

Ces tempêtes naissent dans le Soleil, mais la météo spatiale peut être surveillée en observant les changements du champ magnétique à la surface de la Terre. Il existe des données de haute qualité provenant de plusieurs stations sur Terre depuis le début de l’ère spatiale, vers 1957.

Les scientifiques savent que le soleil a un cycle d’activité d’environ 11 ans, et pendant ce cycle, le soleil varie en intensité. Le problème est qu’il n’y a pas assez de données. Elles ne couvrent que cinq cycles solaires.

Une meilleure compréhension des fortes tempêtes solaires et de leur taux d’occurrence nécessite un ensemble de données plus étendu couvrant plus de cycles solaires. Dans cette nouvelle étude, les chercheurs sont remontés plus loin dans le temps.

Ils ont examiné l’indice géomagnétique aa, qui provient des sites au Royaume-Uni et en Australie, aux extrémités opposées de la Terre. L’indice aa annule le champ de fond de la Terre et remonte à 150 ans, soit 14 cycles solaires. C’est l’enregistrement le plus long et presque continu des changements de champs magnétiques à la surface de la Terre.

L’équipe a utilisé les moyennes annuelles des quelques premiers pour cent de l’indice aa pour arriver à sa conclusion. C’est ainsi qu’ils ont découvert qu’une super-tempête sévère '' s'était produite 42 fois sur 150 ans, et la grande  » super-tempête plus rare mais plus puissante s’était produite 6 fois sur 150 ans.

Cela signifie que ces tempêtes extrêmes se produisent une fois tous les 25 ans. À titre d’exemple, la tempête de 1989 qui a causé une panne d’électricité majeure au Québec a été une grande tempête.

Il y a quelques années, il y a eu un quasi-accident. En 2012, le Soleil a déclenché une explosion puissante d’une éjection de masse coronale exceptionnellement grande et forte. Heureusement pour nous, la Terre n’était pas sur son route. Mais les données ont montré que cela aurait été une super tempête si elle nous avait frappée.

Il y a de plus en plus d’intérêt pour le Soleil et la météo spatiale. Alors que notre économie et notre mode de vie dépendent de plus en plus des satellites, des communications et des réseaux électriques, les gouvernements et les agences ont fait de la compréhension et de la prévision de la météo spatiale une priorité.

Plusieurs sondes spatiales étudient le Soleil en ce moment, y compris SOHO (Solar Heliospheric Observatory), SDO (Solar Dynamics Observatory) et Parker Solar Probe. Ces sondes spatiales améliorent notre compréhension du Soleil et notre capacité à prédire ces dangereuses tempêtes .

Adaptation Terra Projects

sources : https://www.sciencealert.com/ / https://www.universetoday.com/

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