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Une tempête solaire très puissante a frappé la Terre en 1582

«Un grand feu est apparu dans le ciel au nord, et a duré trois nuits», écrivait un scribe portugais au début de mars 1582. Partout dans le monde, dans le Japon féodal, des observateurs à Kyoto notèrent également le même phénomène rouge ardent dans leur ciel. Des récits similaires d’étranges lumières nocturnes ont été enregistrés à Leipzig, en Allemagne; Yecheon, Corée du Sud; et une douzaine d’autres villes d’Europe et d’Asie de l’Est.

C’était un événement époustouflant. Alors que les personnes vivant sous des latitudes élevées connaissaient bien les aurores boréales en 1582, la plupart des personnes vivant plus près de l’équateur ne le savaient pas. La tempête solaire de cette année-là ne ressemblait à rien dans la mémoire d’homme, et elle était si forte qu’elle a amené les aurores boréales jusqu’à des latitudes très basses 28 degrés (la Floride, l’Égypte et le sud du Japon). Les gens proches de l’équateur n’avaient pas l’habitude ni les connaissances des expositions nocturnes aussi éblouissantes, et beaucoup les considéraient comme un présage religieux.

«Toute cette partie du ciel semblait brûler dans des flammes ardentes; il semblait que le ciel brûlait », a écrit Pero Ruiz Soares, témoin oculaire à Lisbonne et auteur d’une chronique portugaise du XVIe siècle. «Personne ne se souvenait d’avoir vu quelque chose comme ça… A minuit, de grands rayons de feu s’élevèrent au-dessus du château, terribles et effrayants. Le lendemain, c’est arrivé la même chose à la même heure mais ce n’était pas si grand et terrifiant. Tout le monde est allé à la campagne pour voir ce grand signe.

Une aurore causée par une éjection de masse coronale en 2010, vue depuis la Station spatiale internationale. Crédit d’image: NASA, équipage de l’Expédition 23 de l’ISS.

Ces récits séculaires de la tempête solaire de 1582 ont été récemment découverts par des chercheurs dans l’espoir d’en savoir plus sur l’événement. Tout comme les premiers peuples modernes ont cherché un sens dans les aurores boréales, les scientifiques modernes sont également désireux de comprendre le ciel ardent de 1582. Cette tempête solaire massive, et d’autres tempêtes similaires, sont des indicateurs importants des modèles météorologiques solaires historiques. Ainsi mieux les comprendre permettra à aider à prédire l’activité solaire future.

Les archives historiques semblent suggérer que les tempêtes majeures comme celle de 1582 sont, au minimum, une occurrence unique en un siècle, et nous devrions donc nous attendre à ce qu’une ou plusieurs d’entre elles frappent la Terre au XXIe siècle.

Alors que les tempêtes solaires prémodernes avaient peu d’effet en dehors de leurs incroyables aurores, une tempête solaire majeure aujourd’hui pourrait causer des milliards de dollars de dégâts et créer un black out sur les réseaux électriques dans le monde entier. Une tempête modérément forte en 1989, par exemple, a complètement détruit le réseau électrique du Québec, et une tempête plus puissante pourrait faire pire. La tempête solaire la plus grave de l’histoire récente est l’événement Carrington de 1859. Si elle se produisait aujourd’hui, elle serait beaucoup plus dommageable, bien qu’à l’époque elle n’affecta que les premières lignes télégraphiques.

Les tempêtes solaires sont causées par des perturbations dans l’atmosphère du Soleil. Les explosions à haute énergie appelées éruptions solaires peuvent être accompagnées d’une énorme poussée de vent solaire connue sous le nom d’éjection de masse coronale. Ces particules solaires en mouvement rapide interagissent avec la magnétosphère terrestre, produisant des aurores vibrantes et interférant avec l’électronique.

Le «Seahorse Flare», qui a provoqué une tempête solaire en août 1972. Crédit d’image: NASA, Big Bear Solar Observatory.

Les tempêtes solaires peuvent également entraîner des doses de rayonnements mortels. La magnétosphère protectrice de la Terre nous protège de leurs effets, mais comme la NASA et ses partenaires cherchent à revenir sur la Lune et au-delà dans les décennies à venir, un modèle précis de la météo solaire sera vital pour la planification des missions. Cette leçon a été apprise à l’époque d’Apollo, quand une tempête solaire a balayé la Terre en août 1972. La tempête aurait été fatale aux astronautes, s’ils avaient été sur la Lune à ce moment-là. Heureusement, Apollo 16 était revenu sur Terre en avril 1976, et Apollo 17 n’a été lancé qu’en décembre, de sorte que la catastrophe a été évitée. Une planification minutieuse et un peu de chance seront nécessaires pour assurer la sécurité des futurs astronautes lunaires.

Doit-on s’inquiéter des futures tempêtes solaires ? Certainement oui. Nous devons nous y préparer, comme toute autre catastrophe naturelle. Depuis la panne de courant de 1989, l’industrie de la production d’électricité a commencé à travailler sur des techniques d’atténuation et a pris des mesures préventives pour rendre les réseaux électriques plus résistants aux intempéries solaires, mais il est difficile d’être entièrement préparé. Lorsque la prochaine grande tempête solaire surviendra, et elle arrivera un jour, nous ne serons peut-être pas tout à fait prêts pour cela. Mais une chose est sûre : cela sera un sacré spectacle.

Adaptation Terra Projects

source : https://www.universetoday.com/

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