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L’éruption d’un supervolcan aurait pu chasser les humains d’Afrique

Contrairement à ce que nous avons pu supposer à propos de la migration des humains modernes hors d’Afrique, au moins certains migrations pourraient avoir été motivées, non pas par des « couloirs verts », mais par des privations.

Une nouvelle analyse portant sur du verre volcanique découvert en Éthiopie révèle que les humains vivaient dans ce qui aurait pu être des conditions de sécheresse dans la Corne de l’Afrique il y a 74 000 ans, les obligeant à s’adapter, et éventuellement à voyager, pour maximiser les ressources disponibles.

Suivre les rivières et les points d’eau saisonniers, où la nourriture était plus abondante, aurait pu créer ce qu’une équipe de scientifiques appelle des « autoroutes bleues » qui faciliteraient la dispersion hors d’Afrique et dans le vaste monde.

« À mesure que les gens manquaient de nourriture dans et autour d’un point d’eau pendant la saison sèche, ils étaient probablement obligés de se déplacer vers de nouveaux points d’eau », explique l’anthropologue John Kappelman de l’Université du Texas à Austin, qui a dirigé la recherche.

« Les rivières saisonnières ont donc fonctionné comme des ‘pompes’ qui siphonnaient les populations le long des canaux d’un point d’eau à un autre, entraînant potentiellement la plus récente dispersion hors d’Afrique. »

L’emplacement de Shinfa-Metema 1. ( topographic-map.com via Arizona State University/Public Domain )

On sait que les humains et leurs ancêtres ont migré hors d’Afrique à plusieurs reprises au cours de la préhistoire , et il semble que le changement des conditions climatiques soit une raison de survie de le faire. Mais il est délicat de déterminer quand et pourquoi les humains ont quitté massivement l’Afrique.

La théorie du « corridor vert » propose que, à mesure que les ressources alimentaires se développaient et devenaient abondantes, les humains se sont développés avec elles. Kappelman et ses collègues ont cherché à étudier une autre force motrice derrière la migration la plus récente et la plus répandue, qui s’est produite il y a moins de 100 000 ans.

Leurs recherches se sont concentrées sur le site archéologique de Shinfa-Metema 1, dans ce qui est aujourd’hui le nord-ouest de l’Éthiopie, et ont étudié comment vivaient les gens qui y vivaient. Là, ils ont trouvé des outils en pierre, les os des animaux que les gens consommaient, les restes de leurs feux de cuisine – et des éclats microscopiques de verre volcanique, connus sous le nom de cryptotéphra, qui correspondent à la chimie de l’éruption de Toba.

Un des éclats de verre microscopiques récupérés sur le site. (Racheal Johnsen)

« L’une des implications révolutionnaires de cette étude », explique l’archéologue Curtis Marean de l’Arizona State University, « est qu’avec les nouvelles méthodes de cryptotéphra développées pour notre étude antérieure en Afrique du Sud, et maintenant appliquées ici à l’Éthiopie, nous pouvons corréler les sites à travers l’Afrique, et peut-être dans le monde, dans un délai de plusieurs semaines. »

Les cryptotéphres sont plus petits que la largeur d’un cheveu humain, mais ils peuvent en révéler beaucoup sur l’histoire de l’humanité. Par exemple, la cryptotéphra peut aider à révéler l’étendue de la portée d’une éruption. Des études antérieures ont montré des cendres provenant de l’éruption dans d’autres régions d’Afrique . Mais ils aident également les scientifiques à déterminer une date pour les objets archéologiques.

Dans le cas de Shinfa-Metema 1, les chercheurs ont rassemblé différents types de preuves. Les os et les dents montrent les types de nourriture consommées par les habitants du site, avec des marques de coupures provenant de la chasse et de la boucherie. Ils chassaient et mangeaient des mammifères tels que des singes et des antilopes ; Lorsque ces ressources se raréfient, ils dépendent davantage du poisson.

Il est intéressant de noter que certains des objets en pierre trouvés sur le site correspondent à des pointes de flèches. Les chercheurs affirment qu’il s’agit de la première preuve de tir à l’arc trouvée à ce jour.

Les chercheurs ont également effectué des analyses isotopiques de l’oxygène sur des dents de mammifères et des fragments de coquilles d’œufs d’autruche trouvés sur le site. Les ratios qu’ils ont obtenus étaient cohérents avec une période de forte aridité.

Même si les habitants de Shinfa-Metema 1 ne faisaient probablement pas partie des migrants, ils ont fait preuve d’un haut niveau d’adaptabilité dans les moments difficiles, ce qui suggère que les humains étaient capables de suivre le courant, pour ainsi dire. Que lorsque les temps sont devenus durs, ils ont trouvé de nouvelles façons de vivre, même si cela leur a peut-être signifié trouver des pâturages plus verts.

« Cette étude confirme les résultats de Pinnacle Point en Afrique du Sud « , déclare Marean . « L’éruption du Toba a peut-être modifié l’environnement en Afrique, mais les gens se sont adaptés et ont survécu. »

Adaptation Terra Projects

Source : https://www.sciencealert.com/

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