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Une planète géante semble se cacher dans notre système solaire

Notre système solaire est très actif. Des millions d’objets s’y déplacent, qu’il s’agisse de planètes, de lunes, de comètes ou d’astéroïdes. Et chaque année, nous découvrons de plus en plus d’objets (généralement de petits astéroïdes ou des comètes rapides) qui élisent domicile dans le système solaire.

En 1846, les astronomes avaient trouvé les huit planètes principales. Mais cela ne nous empêche pas d’en chercher d’autres. Au cours des 100 dernières années, nous avons découvert des corps lointains plus petits que nous appelons planètes naines, ce qui correspond à la classification actuelle de Pluton.

La découverte de certaines de ces planètes naines nous a donné des raisons de penser que quelque chose d’autre pourrait se cacher à la périphérie du système solaire.

Existe-t-il une neuvième planète ?
Ce n’est pas pour rien que les astronomes passent des centaines d’heures à tenter de localiser une neuvième planète, appelée « Planète Neuf » ou « Planète X ». En effet, le système solaire tel que nous le connaissons n’a pas vraiment de sens sans elle.

Tous les objets du système solaire tournent autour du Soleil. Certains se déplacent rapidement, d’autres lentement, mais tous obéissent aux lois de la gravité. Tout ce qui a une masse est soumis à la gravité, y compris vous et moi. Plus un objet est lourd, plus il est soumis à la gravité.

La gravité d’une planète est si importante qu’elle influe sur la façon dont les choses se déplacent autour d’elle. C’est ce que nous appelons son « attraction gravitationnelle ». L’attraction gravitationnelle de la Terre est ce qui maintient tout sur le sol.

Par ailleurs, notre Soleil exerce la plus forte attraction gravitationnelle de tous les objets du système solaire, et c’est essentiellement pour cette raison que les planètes gravitent autour de lui.

De plus, notre Soleil exerce la plus forte attraction gravitationnelle de tous les objets du système solaire, et c’est essentiellement pour cette raison que les planètes gravitent autour de lui.

C’est grâce à notre compréhension de l’attraction gravitationnelle que nous obtenons notre plus grand indice sur la possibilité d’une Planète Neuf.

Des comportements inattendus
Lorsque nous observons des objets très éloignés, comme les planètes naines situées au-delà de Pluton, nous constatons que leurs orbites sont quelque peu inattendues. Elles se déplacent sur de très grandes orbites elliptiques (en forme d’ovale), sont groupées et sont inclinées par rapport au reste du système solaire.

Lorsque les astronomes utilisent un ordinateur pour modéliser les forces gravitationnelles nécessaires pour que ces objets se déplacent de la sorte, ils constatent qu’une planète d’une masse au moins dix fois supérieure à celle de la Terre aurait dû être à l’origine de ce phénomène.

C’est très excitant ! Mais la question qui se pose alors est la suivante : où se trouve cette planète ?

Le problème qui se pose aujourd’hui est d’essayer de confirmer que ces prédictions et ces modèles sont corrects. Le seul moyen d’y parvenir est de trouver la planète Neuf, ce qui est certainement plus facile à dire qu’à faire.

La chasse continue
Depuis de nombreuses années, les scientifiques du monde entier sont à la recherche de preuves visibles de la présence de la planète Neuf.

D’après les modèles informatiques, nous pensons que la planète Neuf est au moins 20 fois plus éloignée du Soleil que Neptune. Nous essayons de la détecter en recherchant la lumière du soleil qu’elle peut refléter, tout comme la Lune brille grâce à la lumière du soleil réfléchie la nuit.

Cependant, comme la planète Neuf se trouve très loin du Soleil, nous nous attendons à ce qu’elle soit très peu lumineuse et difficile à repérer, même pour les meilleurs télescopes de la Terre. De plus, nous ne pouvons pas la chercher à n’importe quel moment de l’année.

Nous ne disposons que d’un petit nombre de nuits où les conditions doivent être parfaitement réunies. Plus précisément, nous devons attendre une nuit sans Lune et où l’endroit d’où nous observons est orienté vers la bonne partie du ciel.

Mais ne perdez pas espoir pour autant. Au cours de la prochaine décennie, de nouveaux télescopes seront construits et de nouvelles études du ciel seront lancées. Ils pourraient bien nous donner l’occasion de prouver ou d’infirmer l’existence de la Planète Neuf.The Conversation
Sara Webb, chercheuse postdoctorale, Centre for Astrophysics and Supercomputing, Swinburne University of Technology

Adaptation Terra Projects

Source : https://www.sciencealert.com/

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