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La voie lactée pourrait propager la vie d’étoile en étoile

Pendant près de deux siècles, les scientifiques ont émis l’hypothèse que les météorites, les astéroïdes, les planétoïdes et d’autres objets astronomiques pouvaient répartir la vie dans tout l’univers.

Cette théorie, connue sous le nom de Panspermie, est basée sur l’idée que les micro-organismes et les précurseurs chimiques de la vie peuvent survivre lorsqu’ils sont transportés d’un système stellaire à un autre.

Dans le prolongement de cette théorie, une équipe de chercheurs du  Centre d’astrophysique Harvard Smithsonian  (CfA) a mené  une étude  visant à déterminer si la panspermie était possible à l’échelle galactique.

Selon le modèle qu’ils ont créé, ils ont déterminé que l’ensemble de la Voie lactée (et même d’autres galaxies) pourrait remplacer les composants nécessaires à la vie.

L’étude,  » Galactic Panspermia « , est récemment parue en ligne sur arXiv et est en cours de révision par la publication des  Notices mensuelles de la Royal Astronomical Society.

L’étude était dirigée respectivement par Idan Ginsburg, chercheur à l’ Institut de théorie et de calcul  (ITC) de la CfA , et comprenait Manasvi Lingam et Abraham Loeb – chercheur postdoctoral à l’ITC, directeur de l’ITC et président de Frank B. Baird Jr. de la science à l’Université de Harvard.

Au moment où ils indiquent leur étude, la plupart des recherches antérieures sur la panspermie ont principalement porté sur la question de savoir si la vie aurait pu être distribuée via le système solaire ou les étoiles voisines.

Plus spécifiquement, ces études ont abordé la possibilité que la vie aurait pu être transférée entre Mars et la Terre (ou d’autres corps solaires) via des astéroïdes ou des météorites.

Pour les besoins de leur étude, Ginsburg et ses collègues observe avec un angle plus large en regardant la galaxie de la Voie lactée et au-delà.

Comme le Dr. Loeb l’a dit à Univers Today par courrier électronique, cette étude a été inspirée par le premier visiteur interstellaire connu de notre système solaire – l’astéroïde Oumuamua :

« Suite à cette découverte, Manasvi Lingam et moi avons écrit un article dans lequel nous avons montré que des objets interstellaires tels que` Oumuamua pouvaient être capturés grâce à leur interaction gravitationnelle avec Jupiter et le Soleil. Le système solaire agit comme un «filet de pêche» gravitationnel contenant des milliers d’objets interstellaires de cette taille à un moment donné.

Ces objets interstellaires liés pourraient potentiellement planter la vie d’un autre système planétaire et de notre système solaire. L’efficacité du filet de pêche est plus grande pour un système binaire en étoile, comme les Alpha Centauri A et B proches, qui pourraient capturer des objets de la taille de la Terre pendant leur vie. « 

« Nous nous attendons à ce que la plupart des objets soient probablement rocheux, mais en principe, ils pourraient également être de nature glacée (cométaire) », a ajouté Ginsburg.

« Peu importe qu’ils soient rocheux ou glacés, ils peuvent être éjectés de leur système hôte et voyager potentiellement à des milliers d’années-lumière. En particulier, le centre de la galaxie peut être un puissant moteur pour ensemencer la Voie lactée. »

Cette étude s’appuie sur des recherches antérieures menées par Ginsburg, Loeb et Gary A. Wegner du Wilder Lab du Dartmouth College.

Dans une  étude de 2016  publiée dans les  Avis mensuels de la Royal Astronomical Society , ils ont suggéré que le centre de la Voie Lactée pourrait être l’instrument par lequel les étoiles d’hypervélocité sont éjectées d’un système binaire puis capturées par un autre système.

Pour les besoins de cette étude, l’équipe a créé un modèle analytique afin de déterminer la probabilité que des objets soient échangés entre systèmes d’étoiles à l’échelle galactique. Comme Loeb l’a expliqué:

« Dans le nouvel article, nous avons calculé le nombre d’objets rocheux éjectés d’un système planétaire pouvant être piégés par un autre à travers toute la galaxie de la Voie Lactée. Si la vie pouvait survivre pendant un million d’années, il pourrait y avoir plus d’un million » d’Oumuamua les objets capturés par un autre système et pouvant transférer la vie entre les étoiles. Par conséquent, la panspermie n’est pas exclusivement limitée aux échelles de la taille d’un système solaire, et l’ensemble de la Voie Lactée pourrait potentiellement échanger des composants biotiques sur de grandes distances. « 

« Notre modèle physique a calculé le taux de capture d’objets dans la Voie Lactée, qui dépend fortement de la vitesse et de la durée de vie des organismes susceptibles de se déplacer sur l’objet », a ajouté Ginsburg.

« Personne n’avait fait un tel calcul auparavant et nous pensons que c’est assez nouveau et excitant. »

De là, ils ont découvert que la possibilité de panspermie galactique se résumait à quelques variables. D’une part, le taux de capture d’objets éjectés des systèmes planétaires dépend de la dispersion de vitesse ainsi que de la taille de l’objet capturé.

Deuxièmement, la probabilité que la vie puisse être distribuée d’un système à un autre dépend fortement de la durée de vie des organismes.

Cependant, à la fin, ils ont constaté que même dans les pires scénarios, la Voie Lactée entière pouvait échanger des composants biotiques sur de grandes distances. En bref, ils ont déterminé que la panspermie est viable aux échelles galactiques et même entre les galaxies.

Comme Ginsburg a dit:

« Les objets plus petits sont plus susceptibles d’être capturés. Si vous prenez l’exemple de la lune de Saturne, Encelade (qui est très intéressant en soi), nous estimons que pas moins de 100 millions d’objets de ce type portant la vie pourraient avoir voyagé d’un système à un autre! Encore une fois, je pense qu’il est important de noter que notre calcul s’applique aux objets porteurs de vie. « 

L’étude conforte également une conclusion possible évoquée dans  deux études précédentes  menées par Loeb et James Guillochon (boursier Einstein de l’ITC) en 2014.

Dans la  première étude , Loeb et Guillochon ont établi un lien entre la présence d’étoiles d’hypervélocité (HVS) et les fusions galactiques, ce qui les a amenées à quitter leurs galaxies respectives à une vitesse semi-relativiste – un dixième à un tiers de la vitesse de la lumière.

Dans la  deuxième étude , Guillochon et Loeb ont déterminé qu’il y avait environ un billion de systèmes de surveillance de la vulnérabilité dans l’espace intergalactique et que les étoiles à hypervitesse pouvaient emporter leurs systèmes planétaires.

Ces systèmes seraient donc capables de propager la vie (qui pourrait même prendre la forme de civilisations avancées) d’une galaxie à une autre.

« En principe, la vie pourrait même être transférée entre galaxies, certaines étoiles s’échappant de la Voie Lactée », a déclaré Loeb.

« Il y a plusieurs années, nous avons montré avec Guillochon que l’Univers est rempli d’une mer d’étoiles éjectées des galaxies à une vitesse pouvant atteindre une fraction de la vitesse de la lumière grâce à des paires de trous noirs massifs (formés lors de la fusion de galaxies) qui servent de fronde. Ces étoiles pourraient potentiellement transférer la vie à travers l’univers.  »

Dans l’état actuel des choses, cette étude aura des implications immenses pour notre compréhension de la vie telle que nous la connaissons. Plutôt que de venir sur Terre sur une météorite, peut-être de Mars ou d’un autre endroit du système solaire, les éléments de base nécessaires à la vie auraient pu arriver entièrement sur Terre en provenance d’un autre système d’étoiles (ou d’une autre galaxie).

Peut-être qu’un jour nous rencontrerons une vie au-delà de notre système solaire qui ressemble à la nôtre, du moins au niveau génétique. Nous pourrions peut-être même rencontrer des espèces avancées qui sont des parents éloignés (très éloignés) et réfléchir ensemble à l’origine des ingrédients de base qui nous ont tous rendus possibles.

La recherche a été publiée dans arXiv .

Adaptation TDF

sources : https://www.sciencealert.com/

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