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Ce mystérieux matériau pourrait être la clé de la «terraformation» de Mars

Pendant que l’on parle du réchauffement de notre atmosphère sur Terre, le réchauffement planétaire sur Mars pourrait être la solution pour rendre la planète habitable pour la vie terrestre. Et les scientifiques pensent avoir identifié un matériau susceptible d’aider à remonter le thermostat de certaines parties de la planète rouge.

« Mars est la planète la plus habitable de notre système solaire, à part la Terre », a déclaré la géologue planétaire Laura Kerber du Jet Propulsion Laboratory de la NASA. « Mais ce monde reste hostile à de nombreux types de vie. »

Les principales éléments nécessaires pour rendre Mars plus agréable à la vie sont plus de chaleur et une protection contre les rayons ultraviolets (UV). Une chaleur atmosphérique supplémentaire d’environ 50 degrés Celsius est nécessaire pour réchauffer suffisamment la surface de la planète sèche pour permettre à l’eau de rester dans sa forme potable.

Les précédentes solutions visant à donner de la « fièvre » à Mars incluaient la libération de gaz à effet de serre tels que le CO2 provenant du sol – imitant essentiellement ce que nous avons réalisé par inadvertance ici sur Terre. Mais une étude en 2018 a identifié plusieurs problèmes de cette approche.

« Nos résultats suggèrent qu’il ne reste pas assez de CO2 sur Mars pour générer un réchauffement significatif d’un effet de serre dans l’atmosphère. De plus, la majeure partie du CO2 n’est pas accessible et ne pourrait pas être facilement utilisé », a expliqué cosmochemist. Le géologue planétaire Bruce Jakosky de l’Université du Colorado dans un communiqué de presse de la NASA.

« En conséquence, terraformer Mars n’est pas possible avec la technologie actuelle ».

Aujourd’hui, cependant, un phénomène martien appelé effet de serre à l’état solide a incité une autre équipe à étudier une approche différente – une approche qui consiste à modifier les poches locales de Mars plutôt que toute son atmosphère.

Ce type d’isolant localisé a déjà été détecté aux pôles martiens où sa glace – composée d’eau mélangée à du CO2 piégeant la chaleur – il contient parfaitement la chaleur qui passe sous forme de lumière, réchauffant ainsi la région située dans le sous sol.

Les chercheurs ont maintenant identifié que l’aérogel de silice, un matériau déjà utilisé comme isolant dans les rovers d’exploration Martiens, possède les propriétés requises pour créer un tel effet de serre à l’état solide.

Ce serait comme une couverture transparente confortable, laissant passer la lumière (qui pourrait être utilisée par les organismes pour la photosynthèse), et ainsi piéger la chaleur. En fait, l’aérogel a l’une des capacités les plus faibles connues pour transférer de la chaleur; Le volume total est composé à plus de 97% d’air par volume, niché dans des «fibres» de silice à l’échelle nanométrique qui réfléchissent également les rayons UV.

« L’aérogel de silice est un matériau prometteur car son effet est passif », a expliqué Kerber. « Cela ne nécessiterait pas de grandes quantités d’énergie ou la maintenance des pièces mobiles pour garder une zone chaude pendant de longues périodes. »

Les chercheurs ont montré que pour augmenter la température locale de 50 degrés Celsius, il fallait une couche d’aérogel de silice de 2 à 3 cm.

Ils ont ensuite pu démontrer, en reproduisant les conditions de surface de Mars dans un laboratoire, que cela permettrait à l’eau de rester liquide tout au long de l’année martienne, tout en protégeant les ultimes radiations d’ultraviolets.

Plutôt que de terraformer toute la surface de la planète, cela pourrait créer des poches propices à la vie telle que nous la connaissons.

« Un système permettant de créer de petits îlots d’habitabilité nous permettrait de transformer Mars de manière contrôlée et évolutive », a résumé Kerber .

Bien entendu, cette idée est encore loin d’être une réalité, de nombreuses pièces du puzzle doivent encore être résolues. Par exemple, serait-il possible de fabriquer ce matériau sur Mars ?

Inévitablement, certains scientifiques pensent également que nous devrions nous concentrer davantage sur les problèmes de notre propre atmosphère plutôt que d’essayer de modifier ceux d’une autre planète.

Mais Kerber et ses collègues soulignent également un avantage supplémentaire à la transformation de Mars via des poches d’habitat: si la vie existe déjà sur Mars, cette approche serait moins susceptible de lui causer des dommages que la terraformation à grande échelle.

Pour mettre leurs idées à l’épreuve, l’équipe souhaite maintenant essayer l’aérogel de silice dans certains des environnements les plus difficiles de notre planète Terre.

Cette étude a été publiée dans Nature Astronomy.

Adaptation La Terre du Futur – Terra Projects

source : https://www.sciencealert.com/

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