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Un impact météoritique aurait il déclenché une extinction d’animaux à l’ère glaciaire ?

Une théorie controversée suggère qu’un corps extraterrestre s’est écrasé sur Terre il y a près de 13 000 ans a causé l’extinction de nombreux gros animaux et d’un déclin probable de la population chez les humains de cette époque. Cette théorie gagne du terrain partout dans le monde dans les sites de recherche.

L’hypothèse controversée d’un impact au Dryas récent, depuis sa présentation en 2007, propose qu’un astéroïde ou une comète ait frappé la Terre il y a environ 12 800 ans, provoquant une période de refroidissement extrême qui a contribué à l’extinction de plus de 35 espèces de mégafaune dont les paresseux géants, les tigres à dents de sabre, les mastodontes et les mammouths. Elle coïncide également avec un grave déclin des populations humaines, comme la culture Clovis, et on pense qu’elle a provoqué des incendies de forêt massifs qui auraient pu bloquer la lumière du soleil, provoquant un « hiver nucléaire » vers la fin de l’époque pléistocène.

Dans une nouvelle étude publiée en octobre 2019 dans Scientific Reports, une publication de Nature, l’archéologue Christopher Moore et 16 collègues de l’Université de Caroline du Sud présentent d’autres preuves d’un impact cosmique basé sur des recherches effectuées à White Pond près d’Elgin, Caroline du Sud. L’étude s’appuie sur des découvertes similaires de pics en platine – un élément associé à des objets cosmiques comme des astéroïdes ou des comètes – en Amérique du Nord, en Europe, en Asie occidentale et récemment au Chili et en Afrique du Sud.

« Nous continuons à trouver des preuves et à nous étendre géographiquement. Au cours des deux dernières années, de nombreux articles ont publié des données semblables provenant d’autres sites qui appuient presque universellement l’idée qu’il y a eu un impact extraterrestre ou une rafale de comètes qui a causé l’événement climatique du Dryas récent », explique M. Moore.

Moore a également été l’auteur principal d’un précédent article sur des sites en Amérique du Nord où des pics de platine ont été découverts et est co-auteur de plusieurs autres articles qui documentent des niveaux élevés de platine dans des sites archéologiques, dont Pilauco, au Chili, première découverte de preuves dans l’hémisphère sud.

Christopher Moore (deuxième à partir de la droite), un archéologue de l’Université de Caroline du Sud, et ses collègues prélèvent des échantillons de base à White Pond, près d’Elgin, en Caroline du Sud, afin de rechercher la preuve d’un impact causé par un astéroïde ou une comète qui pourrait avoir causé l’extinction de gros animaux de l’ère glaciaire.

« D’abord, nous avons cru qu’il s’agissait d’un événement nord-américain, puis il y a eu des preuves en Europe et ailleurs que c’était un événement de l’hémisphère Nord. Et maintenant, avec les recherches menées au Chili et en Afrique du Sud, il semble que c’était probablement un événement mondial « , dit-il.

De plus, une équipe de chercheurs a découvert des concentrations anormalement élevées de platine et d’iridium dans les sédiments d’épandage d’un cratère récemment découvert au Groenland, qui aurait pu être le point d’impact. Bien que le cratère n’ait pas encore été daté avec précision, M. Moore dit qu’il est fort possible qu’il s’agisse de la « preuve flagrante » que les scientifiques recherchent pour confirmer un événement cosmique. De plus, les données provenant d’Amérique du Sud et d’ailleurs suggèrent que l’événement a pu inclure de multiples impacts et rafales sur l’ensemble du globe.

Bien que le bref retour aux conditions de l’âge glaciaire au cours de la période du Dryas récent ait été bien documenté, les raisons de ce retour et le déclin des populations humaines et animales sont demeurées obscures. L’hypothèse d’impact a été proposée comme élément déclencheur possible de ces changements climatiques abrupts qui ont duré environ 1 400 ans.

Dryas Récent est repérable par le terme anglais Younger Dryas

Le Dryas récent tient son nom d’une fleur sauvage, Dryas octopetala, qui peut tolérer le froid et est soudainement devenue commune dans certaines régions d’Europe il y a 12 800 ans. L’hypothèse de l’impact du Dryas récent est devenue controversée, dit Moore, parce que la théorie globale selon laquelle un impact cosmique déclenchait des événements en cascade menant à des extinctions était considérée comme improbable par certains scientifiques.

« C’était audacieux en ce sens qu’il tentait de répondre à un grand nombre de questions vraiment difficiles auxquelles les gens sont aux prises depuis longtemps », dit-il, ajoutant que certains chercheurs continuent à être critiques.

De l’avis général, la rupture des barrages de glace glaciaire a permis un déversement massif d’eau douce dans l’Atlantique Nord, affectant la circulation océanique et faisant plonger la Terre dans un climat froid. L’hypothèse du Dryas récent affirme simplement que l’impact cosmique a été le déclencheur de l’impulsion de l’eau de fonte dans les océans.

Dans le cadre d’une recherche à White Pond en Caroline du Sud, Moore et ses collègues ont utilisé un baril de carottes pour extraire des échantillons de sédiments sous l’étang. Les échantillons, datés du début du Dryas récent au radiocarbone, contiennent une importante anomalie en platine, ce qui concorde avec les résultats obtenus à d’autres sites, indique M. Moore. Une importante anomalie de suie a également été trouvée dans les carottes de forage du site, ce qui indique des feux de forêt régionaux à grande échelle dans le même intervalle de temps.

De plus, les spores fongiques associées aux excréments des grands herbivores ont diminué au début de la période du Dryas récent, ce qui suggère un déclin de la mégafaune d’âge glaciaire au moment de l’impact.

« Nous pensons que l’impact a contribué à l’extinction, mais ce n’était pas la seule cause. La chasse excessive pratiquée par l’homme l’a presque certainement contribué également, tout comme les changements climatiques « , explique M. Moore. « Certains de ces animaux ont survécu après coup, parfois pendant des siècles. Mais d’après les données sur les spores à White Pond et ailleurs, il semble que certaines d’entre elles se soient éteintes au début du Dryas récent, probablement en raison de la perturbation environnementale causée par les feux de forêt et les changements climatiques liés aux impacts. »

D’autres preuves trouvées sur d’autres sites apportent un appui d’un impact extraterrestre comprenant la découverte de verre fondu, de particules sphériques microscopiques et de nanodiamants, indiquant qu’il y avait suffisamment de chaleur et de pression pour fusionner les matériaux sur la surface de la Terre. Un autre indicateur est la présence d’iridium, un élément associé aux objets cosmiques, que les scientifiques ont également trouvé dans les couches rocheuses il y a 65 millions d’années à la suite d’un impact qui a causé l’extinction des dinosaures.

Bien que personne ne sache avec certitude pourquoi le peuple Clovis et les animaux emblématiques de l’ère glaciaire ont disparu, les recherches de Moore et d’autres chercheurs fournissent d’importants indices de l’hypothèse de l’impact du Dryas récent.

« Ce sont de grands débats qui durent depuis longtemps « , dit M. Moore. « Il faut parfois beaucoup de temps pour que ce genre de choses dans le domaine scientifique soit largement accepté. Il a été de même pour l’extinction des dinosaures quand l’idée a été proposée qu’un impact les avait tués, et ce fut la même chose avec la tectonique des plaques. Mais maintenant, ces idées sont complètement établies. »

Adaptation Terra Projects

source : https://phys.org

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