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Le puissant Volcan islandais Grímsvötn semble se préparer à une nouvelle éruption

Le volcan islandais Grímsvötn qui est recouvert de glace a produit une éruption exceptionnellement importante et puissante en 2011, envoyant des cendres à 20 kilomètres dans l’atmosphère, avait provoqué l’annulation d’environ 900 vols. En comparaison, l’éruption beaucoup plus petite d’Eyjafjallajökull en 2010 avait entraîné l’annulation d’environ 100 000 vols.

Mais il y a des signes évidents que le volcan Grímsvötn se prépare à nouveau à exploser. En conséquence, les autorités ont récemment relevé le niveau de menace de ce volcan.

Grímsvötn est un volcan particulier, car il se trouve presque entièrement sous la glace, et la seule partie visible en permanence est une ancienne crête sur son côté sud qui forme le bord d’un grand cratère (une caldeira). Et c’est le long de la base de cette crête, sous la glace, que les éruptions les plus récentes ont eu lieu.

Une autre particularité est que la production de chaleur du volcan est extraordinairement élevée (2000-4000 MW), ce qui fait fondre la glace sus-jacente et produit un lac sous-glaciaire caché d’eau de fonte. C’est jusqu’à 100 mètres de profondeur et il y a de la glace jusqu’à environ 260 mètres d’épaisseur sur le dessus. La glace fraîche coule continuellement dans la caldeira, où elle fond, et ainsi le niveau de l’eau ne cesse de monter et de monter.

Cette eau de fonte peut s’échapper soudainement, et après avoir circulé vers le sud sous la glace sur environ 45 kilomètres, elle émerge à la marge de glacier comme une inondation, qui dans le passé a emporté des routes et des ponts. Heureusement, le passage de l’eau de fonte sous la glace jusqu’à son exutoire peut être suivi, et les routes sont donc fermées à temps pour éviter que les voyageurs ne soient pris dans l’inondation.

Pourtant, une autre particularité importante de Grímsvötn est qu’il peut avoir une réponse à la pression. Cela se produit lorsque le lac d’eau de fonte se draine – l’élimination de l’eau du sommet du volcan réduit rapidement la pression.

Cela peut déclencher une éruption – c’est comme soulever le couvercle d’un autocuiseur. Cela s’est produit plusieurs fois au Grímsvötn.

Grímsvötn est le volcan en éruption le plus fréquent d’Islande, et au cours des 800 dernières années, 65 éruptions sont connues avec une certaine certitude. Les intervalles de temps entre les éruptions sont variables – et, par exemple, avant la plus grande éruption de 2011, il y avait des éruptions plus petites en 2004, 1998 et 1983 avec des intervalles de quatre à 15 ans.

Surtout, et avec la prochaine éruption à l’esprit, Grímsvötn semble avoir un modèle d’éruptions plus importantes et peu fréquentes qui se produisent tous les 150-200 ans (par exemple 2011, 1873, 1619), avec des éruptions plus petites et plus fréquentes se produisant environ une fois par décennie.

Le trou d’environ 1,5 km de large a fondu dans la glace par l’éruption de 2011. 
(Dave McGarvie)
Signes d’activité

Une fréquence élevée d’éruptions sur un volcan permet aux scientifiques de détecter des modèles menant à des éruptions. Et si celles-ci sont répétés chaque fois qu’un volcan entre en éruption, il devient alors possible pour les scientifiques d’être plus convaincus qu’une éruption est susceptible de se produire dans un proche avenir.

Il est cependant rarement possible d’être précis sur le jour exact.

Des scientifiques islandais surveillent attentivement Grímsvötn depuis son éruption en 2011 et ont vu divers signaux suggérant que le volcan se prépare à faire éruption.

En exemple, le volcan s’est gonflé au fur et à mesure que de l’injection d’un nouveau magma. L’augmentation de l’activité thermique a fait fondre plus de glace et il y a également eu une augmentation récente de l’activité sismique.

Alors que se passe-t-il ensuite? Encore une fois, sur la base du schéma observé lors des éruptions passées, un essaim intense de tremblements de terre d’une durée de quelques heures (une à dix heures) signalera que le magma se déplace vers la surface et qu’une éruption est imminente. Dans les cas où le lac sous-glaciaire caché soit drainé et déclenche l’éruption, les tremblements de terre se produisent après l’assèchement du lac et juste avant l’éruption.

Les plus petites éruptions de Grímsvötn dépensent beaucoup d’énergie lorsqu’elles interagissent avec l’eau et la glace à la surface. Cela signifie que les cendres qui en résultent deviennent humides et collantes et tombent donc du ciel relativement rapidement.

Les nuages ​​de cendres ne parcourent donc que quelques dizaines de kilomètres du site de l’éruption. C’est un bon scénario pour les Islandais et aussi pour les voyages aériens, car il empêche la formation de nuages ​​de cendres substantiels qui pourraient dériver et fermer l’espace aérien.

Mais est que cela sera une petite éruption? Selon le modèle passé de Grímsvötn des grandes éruptions occasionnelles avec des éruptions plus petites et plus nombreuses se produisant entre les deux se poursuit dans le futur, alors la prochaine éruption devrait être petite (étant donné qu’il y en a eu une grande en 2011). Et le mot «devrait» est important ici – les volcans d’Islande sont des systèmes naturels complexes et les modèles ne sont pas toujours suivis fidèlement.

Adaptation Terra Projects

Source : https://www.sciencealert.com/

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