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Découverte d’un nouveau type de tempête appelée « lacs atmosphériques »

Crédit : Brian Mapes/NOAA ERA-Interim ensemble de données de réanalyse.

Un nouveau type de tempête a été découvert dans le ciel de l’océan Indien. Appelés « lacs atmosphériques », ces événements sont des bassins de vapeur d’eau concentrée qui se déplacent lentement et peuvent durer plusieurs jours.

Les spécialistes de l’atmosphère Brian Mapes et Wei-Ming Tsai ont fait cette découverte en étudiant les schémas météorologiques au-dessus de l’océan Indien, une région qui, selon eux, n’attire pas beaucoup l’attention des météorologues. L’équipe a spécifiquement examiné les modèles de pluie et de vapeur d’eau qui se produisent à l’échelle quotidienne.

Les nouvelles structures sont liées aux rivières atmosphériques, un phénomène courant et bien étudié impliquant des panaches longs et fins d’humidité concentrée qui peuvent s’étendre sur des milliers de kilomètres. Ces rivières rapides peuvent transporter d’énormes quantités d’eau, qu’elles déversent dans leur sillage sous forme d’une bande de pluie.

Selon l’équipe, les lacs atmosphériques commencent comme des rivières, mais à un moment donné, ils se rétrécissent pour former une masse isolée et concentrée de vapeur d’eau. Ces lacs dérivent alors très lentement dans le ciel, dans des zones où la vitesse du vent est à peu près nulle. Ils peuvent apporter beaucoup de pluie à la surface. Si l’on prend le terme « lac » au pied de la lettre, l’équipe affirme qu’ils contiennent suffisamment d’eau pour former une flaque de quelques centimètres de profondeur et d’environ 1 000 km de large.

L’équipe a étudié cinq années de données satellitaires de l’océan Indien et a identifié 17 lacs atmosphériques qui ont duré plus de six jours. Ils se sont produits en toutes saisons, et généralement à moins de 10 degrés de l’équateur. Selon les chercheurs, ils peuvent également se produire plus loin de l’équateur, et ces tempêtes se transforment parfois en cyclones tropicaux.

Crédit : Brian Mapes/NOAA ERA-Interim ensemble de données de réanalyse.

Les lacs atmosphériques ont tendance à se former à partir des flux de vapeur d’eau provenant de la région indo-pacifique, puis à dériver lentement vers l’ouest jusqu’à atteindre la côte orientale de l’Afrique. Ce faisant, ils peuvent apporter beaucoup de pluie à ces régions.

« C’est un endroit qui est sec en moyenne, alors quand ces [lacs atmosphériques] se produisent, ils sont sûrement très importants », explique M. Mapes. « J’ai hâte d’en apprendre davantage sur les connaissances locales à leur sujet, dans cette région à l’histoire nautique vénérable et fascinante, où des marins observateurs ont inventé le mot mousson pour désigner la configuration des vents, et ont sûrement remarqué aussi ces tempêtes de pluie occasionnelles. »

L’équipe prévoit d’étudier plus avant ces lacs atmosphériques, afin de déterminer s’ils peuvent se produire dans d’autres régions du monde et comment ils pourraient être affectés par le changement climatique.

La recherche a été présentée à la réunion d’automne 2021 de l’AGU cette semaine.

Adaptation Terra Projects

Sources : AGU / https://newatlas.com/

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